Los organismos multicelulares, entre ellos los seres humanos, están formados por unos 200 tipos de células especializadas neuronas, hepatocitos, células




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fecha de publicación08.03.2016
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Las células madre
Los organismos multicelulares, entre ellos los seres humanos, están formados por unos 200 tipos de células especializadas (neuronas, hepatocitos, células cardíacas, células musculares, células sanguíneas, etc.) que determinan el funcionamiento de cada órgano y del organismo en su totalidad. Los diversos tipos celulares se originan a partir de células indiferenciadas o células madre. Además de la función que tienen las células madre embrionarias en la formación del nuevo individuo, la división y diferenciación de las células madre en el organismo adulto permite regenerar tejidos dañados. Los científicos especializados en estos temas investigan la posibilidad de desarrollar terapias basadas en células madre para tratar determinadas enfermedades. Este área se conoce como medicina regenerativa o reparadora. Se espera que, en un futuro, las células madre sean la base de tratamientos para enfermedades como el mal de Parkinson, la diabetes y enfermedades cardíacas, entre otras. Esta posibilidad de desarrollar “terapias celulares” aumenta a medida que se conoce más sobre las propiedades de las células madre.
Qué son las células madre

Las células madre o stem cells son células indiferenciadas que existen en diferentes órganos, y que se multiplican durante largos períodos de tiempo. Bajo ciertas condiciones, fisiológicas o experimentales, estas células pueden convertirse en células especializadas, como células cardíacas o células pancreáticas (Figura 1).

Célula completament

diferenciada

Célula madre

autorrenovación
Figura 1. Cada célula generada por división de una célula madre

puede permanecer como célula madre, o convertirse en un tipo

celular especializado (diferenciado). En muchos casos, la célula

hija se dividirá varias veces antes de convertirse en una célula

completamente diferenciada. (Fuente. Alberts y col., Molecular Biology of the Cell, 2004)

Propiedades de las células madre

Las células madre tienen dos propiedades generales:

  1. son capaces de autorreplicarse por largos períodos de tiempo y permanecer como células no especializadas. Se está investigando cuáles son y cómo actúan los factores que mantienen la capacidad de las células madre de permanecer sin especializarse.

2. atraviesan el proceso de “diferenciación” por el cual dan lugar a células especializadas. Este proceso es el resultado de señales que aparecen tanto en el interior de la célula como en el medio que la rodea. Las señales internas son controladas por los genes de la propia célula. Las señales externas incluyen químicos secretados por otras células, el contacto físico con las células vecinas, y ciertas moléculas presentes en el entorno celular.


Tipos de células madre y su función

Los científicos trabajan principalmente con dos tipos de células madre: células madre embrionarias y células madre adultas que tiene funciones y características diferentes.

Durante la etapa temprana del desarrollo, las células madre embrionarias dan lugar a muchos tipos celulares especializados que “construyen” el corazón, los pulmones, la piel y los demás tejidos (Ver Figura 2). También en tejidos adultos, como la médula ósea, el músculo y el cerebro, existen pequeñas poblaciones de células madre adultas cuya función es generar nuevas células que reemplacen a otras que se perdieron por procesos normales, por daño o por enfermedad.

Según su capacidad de convertirse en otros tipos celulares las células madre se clasifican en:

  • Totipotentes: pueden dar origen al organismo completo. Esta característica es propia de la cigota y de las células meristemáticas vegetales.

  • Pluripotentes: pueden formar todos los tipos celulares, incluyendo las células germinales (que dan origen a las gametas) pero no pueden formar un organismo completo. Por ejemplo, células madre embrionarias.

  • Multipotentes: originan múltiples tipos celulares que constituyen un mismo tejido. Ejemplo: células madre hematopoyéticas (forman las células de la sangre)

  • Oligopotentes: dan lugar a dos o más tipos celulares en un tejido. Ejemplo: célula madre neuronal que puede crear un subgrupo de neuronas en el cerebro.

  • Unipotente: origina un único tipo de células. Ejemplo: células madre espermatogoniales (dan lugar a espermatozoides).




Figura 2. Diferenciación de tejidos humanos. A partir de células madre embrionarias se generan distintas capas de células (ectodermo, mesodermo y endodermo) que darán origen a distintos tipos celulares. (Adaptado de “Stem Cells: Scientific Progress and Future directions”, NIH, 2001)

Obtención de células madre embrionarias

Las células madre embrionarias humanas se pueden obtener (en los países cuya legislación lo permite) de embriones resultantes de procesos de fertilización in vitro que no han sido empleados con ese fin y son donados por los progenitores para investigación científica. Las células madre se extraen de embriones que tienen 3-5 días de formación, denominados blastocistos, y se cultivan en placas de Petri con medio nutritivo. Allí se multiplican hasta que, luego de seis meses, se obtienen millones de células madre embrionarias “indiferenciadas” (no especializadas) y pluripotentes. De manera controlada y a través de modificaciones en el medio de cultivo se imita lo que sucedería normalmente en el embrión y, de esta forma, se induce a las células madre a especializarse. Con este método de especialización de células madre y su transplante a sitios dañados, se podrían tratar enfermedades tales como la enfermedad de Parkinson, la distrofia muscular de Duchenne, la degeneración de células de Purkinje, la diabetes, algunas patologías cardíacas, traumatismos de columna vertebral, y la pérdida de sentidos como la visión y la audición, entre otros.

El potencial de la células madre adultas


Las células madre adultas suelen originar tipos celulares propios del tejido en el cual residen. Por ejemplo, una célula madre adulta en la médula ósea suele originar glóbulos rojos, glóbulos blancos y plaquetas (Figura 3). A este tipo de célula madre adulta que da origen a células de la sangre se la conoce como “célula madre hematopoyética”.

Figura 3. Diferenciación de células madre hematopoyéticas A partir de una célula madre hematopoyética se pueden obtener todos los tipos de células sanguíneas. (Adaptado del reporte “Stem Cells: Scientific Progress and Future directions”, NIH, 2001)
Hasta no hace mucho tiempo se creía que las células madre hematopoyéticas no podían dar origen a células de otros tejidos diferentes. Sin embargo, en los últimos años, varios experimentos demostraron que las células madre adultas de un tejido pueden dar lugar a células de tejidos diferentes, fenómeno conocido como “plasticidad”. Algunos ejemplos son células sanguíneas que dan origen a neuronas; células hepáticas que pueden ser redirigidas a la producción de insulina (función que le corresponde a células del páncreas), y células madre hematopoyéticas que pueden originar células del músculo cardíaco. Estos indicios han llevado a que la investigación en terapias basadas en células madre adultas sea un campo muy activo.
Terapias basadas en el uso de células madre

El gran interés que se tiene en el empleo de células madre es utilizarlas para realizar terapias celulares y transplante de tejidos. La célula madre ideal para estos tratamientos en humanos debería cumplir con ciertos requisitos:

  1. ser pluripotente,

  2. autorreplicarse indefinidamente,

  3. poseer un fenotipo estable caracterizado molecularmente,

  4. carecer de potencial carcinogénico (que no tienda a desarrollar tumores)

  5. ser susceptible de modificación genética para, si se desea, realizarle cambios como la introducción de genes terapéuticos pre-transplante.


Existen varias alternativas de tratamiento con células madre:

A) Emplear células madre embrionarias

El mayor potencial terapéutico en este caso sería emplear células del mismo paciente que necesita un tratamiento (autotransplante), evitando así problemas de rechazo. Para obtener células madre embrionarias de un paciente adulto se realiza la “clonación terapéutica”: se toman núcleos de células del cuerpo del paciente y se los transfiere a un óvulo al que se le ha quitado su núcleo. De esta forma se obtiene un embrión (con material genético del paciente) que se desarrolla in vitro hasta la etapa de blastocisto. En ese momento se obtienen células embrionarias que se cultivan para posteriormente diferenciarlas al tipo celular necesario para la terapia celular o injerto.
B) Emplear células madre de sangre de cordón umbilical:

La sangre de cordón umbilical está enriquecida en células madre hematopoyéticas, precursoras de los distintos tipos celulares presentes en la sangre. El transplante de células de cordón es una práctica frecuente a nivel mundial para el tratamiento de enfermedades hematológicas y oncohematológicas (como la leucemia o los linfomas) así como para otros tipos de cáncer en cuyo tratamiento sea necesario reconstruir la médula ósea dañada por la quimioterapia, y para el tratamiento de patologías menos frecuentes como algunas anemias y trastornos metabólicos. Por ahora, varias de las aplicaciones de estas células madre son similares a las de un transplante de médula ósea con algunas ventajas, como la menor complejidad quirúrgica y una mayor facilidad de hallar muestras compatibles (figura 4).

Actualmente se han creado en el mundo (también en la Argentina) bancos de sangre de cordón umbilical, públicos y privados, donde la madre puede depositar la sangre del cordón umbilical de su hijo para un potencial uso en beneficio de ese mismo niño o de algún receptor compatible. Para ello, a partir de la sangre del cordón y de la placenta obtenida durante el parto, se purifican células madre y se las conserva en nitrógeno líquido a una temperatura de 196ºC bajo cero, pudiendo ser descongeladas en cualquier momento para su uso.
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Algunas enfermedades que podrían mejorarse por terapia celular
A) Enfermedades cardíacas

El uso de células madre en terapias de reemplazo para tejidos dañados como el músculo cardíaco, válvulas, vasos y células de conducción eléctrica, tiene un gran potencial. Esto se vio reforzado por hechos recientes como la identificación de células multipotentes en el corazón (figura 5), así como también por una mejor comprensión de los procesos que conducen a una célula madre embrionaria a diferenciarse en una célula cardíaca.


Figura 5. Células progenitoras cardíacas post-natales podrían diferenciarse a células endoteliales para la formación de vasos sanguíneos, a células musculares cardíacas y a células de conducción que coordinan la actividad eléctrica del corazón. (Tomado de Srivastava e Ivey, Nature 2006)


El éxito de las futuras terapias en esta área depende en parte de obtener más información acerca de los procesos involucrados en la diferenciación de las células cardíacas. Se debe asegurar que las células implantadas se integren correctamente al músculo cardíaco y resolver problemas de compatibilidad en el caso que las células provengan de otro donante. Una solución sería generar células madre embrionarias a partir de células del paciente.
B) Enfermedades sanguíneas

Por décadas, el transplante de células hematopoyéticas ha sido empleado para el tratamiento de enfermedades de la sangre y del sistema inmunológico. El desafío actual es disminuir el riesgo de tales transplantes y aumentar el número de pacientes que pueden someterse a dicho tratamiento. Para lograr estos objetivos, se necesitara mejorar los protocolos clínicos y conocer mejor el funcionamiento de las células madre.
C) Enfermedades neurodegenerativas

Desórdenes neurológicos como el mal de Parkinson y la esclerosis múltiple son causados por la pérdida de neuronas y otras células del sistema nervioso llamadas “células de la glía”. En los últimos años se han podido regenerar exitosamente esos tipos celulares a partir de células madre en cultivo. Las células madre aisladas son transplantadas al cerebro y/o columna vertebral dañados, directamente o luego de una modificación genética durante la etapa de

cultivo. Más recientemente, los científicos se han esforzado por entender cómo lograr que las células madre presentes en el sistema nervioso central del adulto estimulen la formación, y prevengan la muerte, de las neuronas y las células de la glía cercanas a ellas. Los resultados obtenidos hasta el momento aspiran al desarrollo de terapias exitosas para restaurar y preservar las funciones del cerebro y de la columna vertebral.
D) Diabetes

En los diabéticos dependientes de insulina, el trasplante de células productoras de insulina en el páncreas es un gran desafío para la medicina regenerativa. Hasta el momento, se han logrado obtener in vitro células tipo  (productoras de insulina) a partir de células madre embrionarias y de células madre de adultos (aunque en este caso con bajo rendimiento). Aunque quedan incógnitas por resolver, es probable que en los próximos años se cuente con los elementos necesarios para convertir esta técnica en una alternativa terapéutica para los pacientes que sufren diabetes.
E) Reconstrucción de órganos y tejidos

Más allá del transplante de células específicas, el potencial terapéutico de las células madre consiste en reconstruir tejidos complejos e incluso órganos, con plena funcionalidad. La “ingeniería de tejidos y órganos” aún está en desarrollo, pero existen resultados experimentales que la sustentan. Un ejemplo es la obtención en Estados Unidos de arterias artificiales usando como base células de musculatura lisa extraídas de vacas. Estas arterias se implantaron en cerdos (sustituyendo a porciones de arterias de las patas) y funcionaron algunas semanas sin obstruirse.
Ventajas, desventajas y perspectivas

Ambos tipos de células madre, embrionarias y adultas, ofrecen diferentes posibilidades en relación a su potencial uso en terapias celulares de regeneración de tejidos dañados. Las embrionarias pueden generar todos los tipos celulares del organismo porque son pluripotentes. En cambio, las adultas generalmente están limitadas en su diferenciación a los tipos celulares presentes en el tejido de origen, aunque algunas evidencias sugieren que han conservado la plasticidad necesaria para poder originar otros tipos celulares relacionados a otros tejidos diferentes. Sin embargo, una ventaja potencial de la utilización de células madre adultas es que las propias células del paciente pueden ser multiplicadas fuera de su organismo (in vitro) para ser luego reintroducidas en su organismo. Así no existiría riesgo de rechazo al implante por el sistema inmunológico, problema que sí podría existir si se implantan células madre embrionarias obtenidas de algún donante.

En todos los casos es importante recalcar que, más allá de lo prometedoras que son estas alternativas terapéuticas, aún están en etapa de investigación.
Situación en la Argentina

La Argentina, junto con México y Brasil, es pionero en América Latina en la creación de un Banco Público de Sangre de Cordón Umbilical en el Hospital de Pediatría Dr. Juan P. Garrahan de Buenos Aires. Allí se recolecta sangre de cordones umbilicales de recién nacidos cuyas madres han decidido donarlos en forma anónima para ponerlos a disposición de la población infantil y adulta que necesite células madre hematopoyéticas. Además, existen emprendimientos privados que ofrecen a los futuros padres el servicio de obtención y preservación de células madre de cordón obtenidas durante el parto. Por ahora, existen algunos casos aislados de aplicación de terapias con células madre en Argentina.

Como en la Argentina no existe legislación que reglamente el uso de terapias celulares, se creó una comisión en el Ministerio de Salud de la Nación que se ocupa de estas nuevas tecnologías médicas. Esta comisión determina que toda terapia experimental como la mencionada requiere de un permiso expreso, para asegurar el bienestar del paciente y la rigurosidad científica del procedimiento. Existen en la cámara de Diputados de la Nación algunos proyectos relacionados con el uso de células madre para distintas terapias. Entre ellos, uno que plantea “beneplácito por el estudio clínico para el autotrasplante de células madre capaz de regenerar las zonas del corazón dañadas por el Mal de Chagas”, desarrollado por el doctor Jorge Trainini, jefe del Servicio de Cirugía Cardíaca del Hospital Presidente Perón, de Avellaneda, provincia de Buenos Aires y con la participación del hospital Rawson de la provincia de San Juan y el Instituto Nacional de Parasitología "Dr. Mario Fatala Chabén".”
Consideraciones éticas relacionadas a la terapia celular

La terapia celular está rodeada de dilemas éticos y legales de distinta envergadura. El más fuerte se relaciona con la “clonación terapéutica”: el uso de células clonadas a partir del propio paciente para la obtención de células madre embrionarias para la realización de autotrasplantes sin problemas de rechazo inmunológico (ver El Cuaderno Nº 9 y 47). Surgen entonces varios cuestionamientos de índole biológica, filosófica, ética y teológica. Cada país determina su propia legislación. En general, en los países de Europa continental, la situación respecto del uso de embriones humanos es más restrictiva, no siendo el caso de los países anglosajones, especialmente Estados Unidos. De todas formas, muchas de esas normativas se redactaron antes de la obtención de células madre embrionarias humanas. Por lo tanto, la percepción de los beneficios de esta terapia podría promover la modificación de algunas de ellas.
ACTIVIDADES

Responder:
a) ¿Qué relación hay entre las células madre y las células especializadas? Aportar un ejemplo concreto.

b) ¿Qué tipos de células madre existen? ¿En qué radica su diferencia?

c) ¿Cuál sería la principal ventaja de emplear células madre del propio individuo para realizar un transplante?

d) ¿A qué se denomina clonación terapéutica?

e) ¿Qué son los bancos de sangre de cordón umbilical y cuál sería su utilidad?

f) ¿Qué tratamiento con células madre se podría hacer a una persona adulta que requiere un transplante de médula ósea y no conserva células madre embrionarias propias?
Debate en torno a la terapia celular
Las terapias basadas en células madre que están siendo desarrolladas hoy día, en un futuro no tan lejano serán aplicadas al tratamiento de muchas enfermedades, tomando así contacto con la vida cotidiana. Cabe preguntarse si se debe aceptar esta tecnología sin considerar previamente sus implicancias para la sociedad, sus beneficios como base terapéutica, y los riesgos implicados. Los diferentes sectores sociales tienen la responsabilidad de explorar los efectos potenciales de la investigación con células madre, para poder tomar decisiones informadas.
Algunas preguntas y sugerencias para el debate:

  1. ¿Cuáles son los beneficios de la terapia con células madre?

  2. ¿Cuáles son sus riesgos?

  3. ¿A quién ayudará esta tecnología? ¿Podría perjudicar a alguien?

  4. ¿Qué significado tiene para la sociedad?

  5. ¿Cuán lejos deberían llevar los investigadores la tecnología con células madre? ¿Sólo porque es posible hacer algo se lo debe hacer? ¿Por qué sí o por qué no?

  6. ¿Deberían los gobiernos proveer recursos económicos para investigaciones con células madre embrionarias? ¿Por qué sí o por qué no?

  7. ¿Debería haber leyes que regulen la investigación con células madre? Si la respuesta es sí, ¿cómo deberían ser? ¿en qué casos?

  8. ¿Deberían usarse los embriones congelados generados por fertilización in Vitro con fines terapéuticos? ¿Por qué sí o por qué no?

  9. Un ejercicio interesante en el debate es responder las mismas preguntas pero desde el lugar de otra persona. Por ejemplo, si fuera:

    • un paciente que podría recibir este tratamiento,

    • si fuera pariente de una persona a ser tratada,

    • si trabajara en investigación científica en este tema,

    • si fuera un líder religioso,

    • si fuera un legislador.


MATERIAL DE CONSULTA


  • Bruce Alberts, Alexander Johnson, Julian Lewis, Martin Raff, Keith Roberts, Peter Walter . “Molecular Biology of the Cell”, 4ta. Edición (2002). Editorial Garland



  • Claudio Bordignon. “Stem-cell therapies for blood diseases” (“Terapias con células madre para enfermedades de la sangre”). Nature, Volumen 441 (2006). Artículo en inglés.


  • Juan Miguel Castagnino. “Células madre embrionarias”. Acta Bioquím. Clín. Latinoam. vol.39, no.3, p.277-278( 2005). Disponible en: http://www.scielo.org.ar/scielo.php?script=sci_arttext&pid=S0325-29572005000300001&lng=es&nrm=iso>. ISSN 0325-2957.







  • Philippe A. Halban. “Cellular sources of new pancreatic cells and therapeutic implications for regenerative medicine” (Fuentes celulares de nuevas células pancreáticas y sus implicancias terapéuticas para la medicina regenerativa”) Nature Cell Biology, Volumen 6 (2004). Artículo en inglés. Disponible en http://www.nature.com/ncb/journal/v6/n11/pdf/ncb1104-1021.pdf




  • Olle Lindvall & Zaal Kokaia. “Stem cells for the treatment of neurological disorders” (Células madre para el tratamiento de desórdenes neurológicos”). Nature, Volumen 441 (2006). Artículo en inglés




  • Deepak Srivastava & Kathryn Ivey. “Potencial of stem-cell based therapies for Herat isease” (“Potencial de las terapias basadas en células madre para la enfermedad cardíaca”) Nature, Volumen 441 (2006). Artículo en inglés


  • Ruth Kirschstein. “Células Madre: Progresos científicos y direcciones futuras de investigación”, Junio 2001. Reporte preparado por el Nacional Intitules of Health (NIH) de EEUU. Material en inglés. Disponible en http://stemcells.nih.gov/info/scireport




  • http://learn.genetics.utah.edu/units/stemcells/ Sitio de internet “Learn.Genetics – Genetic Science Learning Center” – Material en inglés. Posee una animación de cómo una célula madre se diferencia en distintos tipos celulares




  • http://stemcells.nih.gov/ Información en células madre - Recurso oficial del Instituto Nacional de Salud de EEUU (NIH) para la investigación con células madre. Material en inglés


http://cuadernos.bioetica.org/dec200.htm. Legislación nacional referida a la clonación reproductiva.

Existen diferentes técnicas para la obtención directa de células madre embrionarias y técnicas basadas en la reprogramación celular:


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