Toma de decisiones relacionadas con rechazo, reduccióN, reúso y reciclado de los metales 01




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fecha de publicación20.10.2016
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TOMA DE DECISIONES RELACIONADAS CON RECHAZO, REDUCCIÓN, REÚSO Y RECICLADO DE LOS METALES 01

Los metales son muy valiosos por sus aplicaciones tecnológicas, sin embargo, también son contaminantes ambientales.

Continuamente, los metales son liberados al medio ambiente natural, sobre todo por la actividad volcánica. En los últimos años, aumentó la cantidad de metales en el ambiente debido a actividades humanas como la extracción de minerales, la quema de combustibles y las actividades industriales y agrícolas. Algunos metales pueden acumularse en los seres vivos y cuando ésta rebasa cierto límite provoca enfermedades.

La intoxicación por metales como el mercurio (Hg), plomo (Pb), arsénico (As), cadmio (Cd), cromo (Cr), vanadio (V) y níquel (Ni) produce daños al sistema nervioso central, que se manifiesta con pérdida de memoria, temblores, convulsiones y alucinaciones. También pueden provocar daños en diversos órganos (riñones, pulmones, estómago, esófago e hígado), cáncer y la muerte de la persona intoxicada. En la tabla siguiente se enlistan los padecimientos específicos que producen algunos de estos metales:

DAÑOS A LA SALUD QUE CAUSAN ALGUNOS METALES

METAL

PADECIMIENTOS

Cadmio (Cd)

Exposición por largos periodos resulta en disfunción renal, inflamación y obstrucción de los pulmones, dolor de pecho, afecciones en los huesos, incremento en la tensión arterial.

Plomo (Pb)

Inhibe la producción de algunos componentes de la sangre, disfunción de riñones, articulaciones, sistema cardiovascular, sistema digestivo y daño severo al sistema nervioso central y periférico.

Mercurio (Hg)

Malformación de fetos, aborto espontáneo, desórdenes neurológicos, daño cerebral severo.

Arsénico (As)

Afecciones al sistema digestivo (náusea, vómito, diarrea hemorrágica), al corazón, al sistema nervioso presentando convulsiones y estado de coma. Exposición a altos niveles puede causar la muerte.


Ante los posibles riesgos, es necesario que rechacemos aquellos materiales que contengan estos metales tóxicos. Cuando no pueda evitárseles totalmente, debe disminuirse su uso y conocer cuáles objetos contienen estas sustancias, y qué uso incorrecto puede causar graves intoxicaciones y contaminar el ambiente. Es el caso de las pilas (objetos prácticamente indispensables en la vida cotidiana), contienen mercurio, plomo, níquel y cadmio; así que, dada la cantidad de estos metales, los residuos de las mismas deben recibir u tratamiento especial. Es importante que después de su uso y vida útil, las pilas sean separadas de los demás desechos y bajo ninguna circunstancia deben perforarse.

Los metales nos ofrecen grandes beneficios, pero su uso irracional ocasiona problemas ambientales y de salud. Por ello, es esencial poner en práctica las 4R (reducción, reúso, reciclado, rechazo de metales); con esto se puede aminorar el daño que causamos a los ecosistemas y a nosotros mismos.

  • Reduzcamos su uso, sustituyéndolos por opciones menos dañinas al entorno. Actualmente todos los metales ya son sustituidos por otros materiales; por ejemplo, en la odontología hace algunas décadas aún se utilizaban amalgamas de mercurio (Hg) para restaurar muelas con caries; hoy en día, se utilizan resinas cerámicas.

  • Reusemos los materiales que ya tenemos para evitar la sobreexplotación de las minas y, con ello, disminuir la contaminación que éstas generan a su alrededor. Por ejemplo, las latas de pintura pueden ser reutilizadas como macetas, las piezas metálicas de electrodomésticos viejos o descompuestos es posible usarlos para reparar otros objetos.

  • Reciclemos separando en casa los materiales metálicos para que esto facilite la reobtención del metal, con el fin de que se utilicen en la fabricación de nuevos materiales. El aluminio, por ejemplo, es un metal que se recicla a partir de latas de refresco, carcasas de computadoras, utensilios de cocina y restos de canceles, entre otros. El proceso para volver a obtener aluminio es más barato que si se extrae a partir de la bauxita, la forma mineral en que se encuentra en la Naturaleza. Con esta acción se busca reducir la explotación del mineral y también la contaminación ambiental que se genera al obtenerlo de las minas y procesarlo.

  • Rechacemos aquellos materiales que contengan materiales tóxicos, por ejemplo, pinturas, pilas, alimentos enlatados, juguetes, insecticidas, tuberías y ciertos cerámicos.

TOMA DE DECISIONES RELACIONADA CON RECHAZO, REDUCCIÓN, REÚSO Y RECICLADO DE METALES 03

¿Imaginas tu vida sin materiales metálicos? Sin el cobre para fabricar los cables que conducen la electricidad a la que conectas el televisor, sin la de aluminio de tu refresco favorito, sin el hierro necesario para construir tu casa, sin el litio y cadmio de las pilas con las que funcionan los aparatos que utilizas a diario como tu teléfono celular. Definitivamente es difícil concebir un mundo sin metales porque no tendríamos materiales suficientes para sustituirlos.

En la actualidad, cada año se usan miles de toneladas de diferentes tipos de metales en virtud de las múltiples aplicaciones tecnológicas que los utilizan. Por ello, si no modificamos nuestros hábitos y disminuimos el uso excesivo de los materiales metálicos, llegaremos sin duda a una emergencia metálica.

Investiga cuánto ha aumentado la producción mundial de metales desde el año en que naciste hasta ahora. En 2008 se produjeron más de 1400 000 000 de toneladas de metales. Esto significa el doble de lo que se generó en 1975 y siete veces más que en 1950, hace sólo 64 años, casi la edad de alguno de tus abuelos.

La tabla 2.12 muestra que no todos los metales se producen en la misma cantidad, pues depende de las necesidades que cubren. La producción de acero a partir de mineral de hierro es muy superior a la de aluminio, que se obtiene de la bauxita.
















Año

Aluminio

Cobre

Hierro y Acero

Zinc

1900

6800

495 000

No hay datos

479 000

1920

121 000

959 000

61 300 000

682 000

1940

787 000

2 400 000

110 000 000

1 470 000

1960

4 490 000

3 940 000

259 000 000

3 090 000

1980

15 4000 000

7 200 000

514 000 000

5 950 000

1990

19 300 000

9 200 000

531 000 000

7 150 000

2000

24 300 000

13 200 000

573 000 000

8 777 000

2007

37 900 000

15 400 000

947 000 000

11 000 000


El promedio de uso per cápita de metales ha pasado de 77 kilogramos en 1950 a 165 kilogramos en 1975 y 213 kilogramos en 2008. Ello no significa que todos los seres humanos disponemos de la misma cantidad de metales al año; éstos se concentran en un reducido número de países. Por ejemplo, en 2008 el consumo per cápita en Estados Unidos de América (380 kilogramos) fue casi nueve veces mayor que en China y 15 veces mayor que en India.

Los seres humanos somos grandes modificadores del espacio que habitamos: transformamos el entorno para satisfacer nuestras necesidades primarias y en la búsqueda de mejores condiciones de vida. Estamos acostumbrados a extraer esas cantidades de metales de los depósitos minerales del subsuelo. Durante miles de años hemos explotado estos recursos no renovables, y si consideramos la magnitud de la producción mundial de metales, es claro que las reservas son cada vez menores y es más difícil encontrar minas con una concentración de minerales que haga redituable su extracción. En el futuro, quizá las reservas naturales resulten inadecuadas para su explotación por un bajo contenido de metal o por ubicarse en sitios inaccesibles.

Pero no solo las cantidades son determinantes, la extracción de metales mediante los procesos metalúrgicos tiene graves consecuencias ambientales por la generación de grandes cantidades de residuos y de sustancias tóxicas, así como pérdida de vegetación. En 2005, por ejemplo, la fabricación de productos elaborados con los 10 metales de mayor demanda industrial dio lugar a más de 3 000 000 000 de toneladas de residuos, lo que representa cuatro veces el peso de los metales extraídos.

Ante esta situación –consumo excesivo, agotamiento de las reservas e impacto ambiental- deberemos tomar decisiones para asegurar a las generaciones futuras una disponibilidad suficiente de materiales metálicos. Tenemos que recapacitar y revisar continuamente nuestros hábitos personales y sociales respecto al uso de los recursos. Por ejemplo, qué respondes cuando en la panadería te preguntan: ¿desea bolsa de papel o de plástico? ¿en qué argumentos basa tu respuesta?, ¿qué consecuencias tiene tu respuesta? Si meditamos en torno a estas preguntas, podremos identificar estrategias que ahorren recursos y buscar soluciones a estos problemas.

Con base en lo anterior, cada día es más importante tener presente las “cuatro erres” de la conservación y la administración de recursos: rechazo, reducción, reúso y reciclado.

  • Rechazo: Significa no aceptar materiales elaborados con recursos que se estén agotando o cuya producción impacte el ambiente de manera considerable. Debemos buscar reemplazarlos con otros de propiedades similares, pero más amigables con el ambiente. El plomo es un metal tóxico y dañino para nuestra salud, por lo que se recomienda sustituir las tuberías de este material por las de cobre o PVC.

  • Reducción: Implica disminuir el consumo de ciertos materiales. En la fabricación de un automóvil mediano se requieren unos 800 kg de acero y 130 kg de metales no ferrosos. Si en el mundo se usaran autos en la misma proporción que en los Estados Unidos de América, las reservas conocidas de hierro estarían agotadas.

  • Reúso: Algunos objetos manufacturados, como ropa, juguetes, frascos, entre otros, los pueden usar otras personas o reutilizarse para conservar diferentes sustancias o materiales. Hay que buscar reparar equipos que se deterioran, en lugar de sustituirlos por nuevos, y es recomendable reutilizar el papel aluminio para almacenar alimentos en el refrigerador.

  • Reciclado: Se trata de recuperar ciertos objetos para reprocesarlos y así vuelvan a usarse para no generar más. La chatarra, aún oxidada, puede reciclarse separándola de la basura con imanes. Una de las ventajas de los materiales metálicos es que una alta proporción de ellos son reciclables. El reciclaje del aluminio, por ejemplo, requiere solo 5% de la energía que se utilizó al extraerlo.


El Cobre (Cu) es el metal más utilizado para fabricar cables, tuberías y monedas. En México, cada año se consumen cerca de 170 kg de cobre por persona para esos fines;en países más industrializados, el consumo alcanza los 250 kg en el mismo lapso. Para 2100 se espera que la población humana llegue a los 10 000 000 000 de habitantes. Al ritmo de consumo actual, indica que se requerirán 1 700 000 000 de toneladas anuales para satisfacer la demanda de este metal. Esta cantidad es mayor que las reservas actuales de cobre en todo el mundo.

El Aluminio (Al) por sus propiedades físicas y químicas es el metal más usado, después del hierro. Con aluminio se fabrican marcos de ventanas, papel y envases para alimentos. En México se consumen alrededor de 7 kg de aluminio por persona al año y su producción mundial es de más de 37 000 000 de toneladas por año. La producción de aluminio, a partir de la bauxita, requiere gran cantidad de energía.


TOMA DE DECISIONES RELACIONADA CON RECHAZO, REDUCCIÓN, REÚSO Y RECICLADO DE METALES 02

Los metales poseen diversas características que hacen que estos materiales estén presentes en todas partes, ¡basta que mires a tu alrededor!

En México existe una gran variedad de metales (cobre, aluminio, hierro, plomo, plata, entre otros) La tabla siguiente muestra algunas de sus características y usos:
















ELEMENTO

ABUNDANCIA EN LA CORTEZA TERRESTRE

PF 0C

PE 0C

USOS

Cu

5

1083

2310

Cables eléctricos

Al

8.07

660

2450

Estructural

Fe

6.2

1536

3000

Fabricación de aceros

Pb

8

327.46

1749

Para cubiertas de cables y pigmentos

Ag

8

960

2212

Electricidad, medicina y fotografía


No todos los metales son usados comercialmente, y de los existentes, la gran mayoría son utilizados a nivel industrial y en aleaciones con el fin de darles propiedades especiales. Un ejemplo de ello es el acero; pero no es una aleación única, ya que existen cientos de aleaciones cuyas características comunes son presentar un contenido de carbono inferior a 1.5% y con contenidos variables de otros elementos, según sea el tipo de acero que se requiera.

Dependiendo de la composición química, se pueden obtener una gran variedad de aceros con características mecánicas y químicas particulares.

Como te habrás dado cuenta, las diversas propiedades de los metales y sus aleaciones los hacen apropiados para múltiples propósitos a los que el ser humano ha sabido dar uso.

Debemos considerar que los metales son recursos naturales no renovables y, además, que algunos de ellos son muy escasos en la corteza terrestre. También, existen metales que pueden causar daño medioambiental y al ser humano.

Dentro de esta categoría se encuentran el plomo, mercurio, cadmio, cobre, níquel, estaño, etc. Estos metales pueden permanecer durante cientos de años en el ambiente.

Nombraremos solo algunos ejemplos de los daños que pueden ocasionar estos metales. El plomo utilizado como óxido en la elaboración de pinturas; en aleaciones; cables; aplicaciones militares, entre otros. Un exceso de plomo en el ser humano provoca una enfermedad llamada plumbosis o saturnismo; la cual impide la síntesis de la hemoglobina, causando anemia, y si llega al cerebro, daños neurológicos irreversibles. Sus síntomas son disminución de ciertas dificultades mentales, malestar estomacal, vómitos, dolor de cabeza, irritabilidad, pies pesados, etc.

El mercurio se presenta líquido en la naturaleza y al ponerse en contacto en un ambiente acuático se transforma en un peligroso neurotóxico que se acumula, por medio de la cadena trófica, en los peces, fauna silvestre y ser humano. El mercurio se utiliza en manufactura de equipamiento eléctrico, lámparas, termómetros, pesticidas, pinturas y cosméticos, entre otros. La intoxicación por mercurio o mercurialismo se produce por exposición a este metal y daña los pulmones, el cerebro y los riñones.

Los metales son recursos no renovables, escasos y en algunas ocasiones, si no son tratados con moderación son perjudiciales para el ser humano y el medio ambiente, por lo que es necesario promover acciones que apunten a su reducción, reciclaje, reúso o rechazo.

DEFINICIÓN DE LAS 4R

RECHAZO

REDUCCIÓN

REÚSO

RECICLADO

Oponerse al uso de un material en la elaboración de determinados productos.

Disminuir el consumo de un material o reemplazar su uso por otro material que cumpla las mismas funciones.

Darle un uso diferente a un objeto cuando no está siendo utilizado para la función que fue creado.

Usar materiales de desecho para fabricar otros productos.

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